January 18 –February 16

Billy Budd

Passion, rebellion and anger in a time of war

Intro

Choose date

Benjamin Britten’s Billy Budd will be performed in Norway for the very first time! This is an opera set in a hard masculine environment, about repressed passions and the weight of guilt - but also about rebellion, the power of beauty and about release.

Director of Opera Annilese Miskimmon herself directs this masterpiece, featuring an exclusively male cast.

When good meets the meaningless

«Oh, what have I done?» asks Captain Edward Fairfax Vere? Many years after captaining the ship «HMS Indomitable», he is still haunted by events that took place there.

A young man, Billy Budd, comes on board. He is happy, strong, industrious and strikingly handsome. Everyone - even the hardened Master-at-Arms Claggart - is drawn to him. The young man’s only imperfection is that he stammers when stressed, and this will have fatal consequences. Captain Vere is forced to do something which will haunt him for the rest of his life.

Director Annilese Miskimmon and Set and Costume designer Annemarie Woods, take us onto a submarine during the Vichy regime in 1940s France. Here we meet a close and claustrophobic environment, controlled by sailors’ discipline and the meaningless necessity of war.

Britten’s Billy

Benjamin Britten is the most often-performed composer to be born in the 20th Century. His great breakthrough was Peter Grimes in 1945, before the chamber operas The Rape of Lucretia (1946) and Albert Herring (1947). With Billy Budd he returns to the full opera format. The piece had its premier at the Royal Opera House, Covent Garden in 1951, where Britten also took the role of conductor. Britten’s life partner Peter Pears took the role of Captain Vere.

Certain themes recur through Britten’s works: conflicts between individuals and society, the horrors of war, destructive conventions and repressed desire. Billy Budd was written at a time when homosexuality was still illegal under British law, and theatrical and operatic performances continued to be censored. What the opera says about these themes is therefore given in coded form. But this opera is also about being a human, in a world where one is ultimately alone; where we yearn to belong, to be loved, forgiven and accepted.

The most beautiful story in the world

The text is based upon a novel by the American literary giant Herman Melville, perhaps best known for another maritime adventure: Moby Dick. Billy Budd, Sailor was one of Melville’s last works, and was discovered among his papers when he died in 1891. Thomas Mann, another giant of literature, called the novel «the most beautiful story in the world».

  • Première discussion
  • Free introduction one hour before the performance
  • Music Benjamin Britten
  • Edward Morgan Forster og Eric Crozier, basert på Herman Melvilles roman
  • Conductor Mark Wigglesworth
  • Director Annilese Miskimmon
  • Set design and costumes Annemarie Woods
  • Lighting design Paule Constable

Roles

Main roles

  • Edward Fairfax Vere

    Peter Hoare
    Playing the following days
    • 18. Jan 2019
    • 20. Jan 2019
    • 23. Jan 2019
    • 25. Jan 2019
    • 2. Feb 2019
    • 5. Feb 2019
    • 8. Feb 2019
    • 16. Feb 2019
  • Billy Budd

    Jacques Imbrailo
    Playing the following days
    • 18. Jan 2019
    • 20. Jan 2019
    • 23. Jan 2019
    • 25. Jan 2019
    • 2. Feb 2019
    • 5. Feb 2019
    • 8. Feb 2019
    • 16. Feb 2019
  • John Claggart

    John Relyea
    Playing the following days
    • 18. Jan 2019
    • 20. Jan 2019
    • 23. Jan 2019
    • 25. Jan 2019
    • 2. Feb 2019
    • 5. Feb 2019
    • 8. Feb 2019
    • 16. Feb 2019
  • Mr. Redburn

    Aleksander Nohr
    Playing the following days
    • 18. Jan 2019
    • 20. Jan 2019
    • 23. Jan 2019
    • 25. Jan 2019
    • 2. Feb 2019
    • 5. Feb 2019
    • 8. Feb 2019
    • 16. Feb 2019
  • Mr. Flint

    Johannes Weisser
    Playing the following days
    • 18. Jan 2019
    • 20. Jan 2019
    • 23. Jan 2019
    • 25. Jan 2019
    • 2. Feb 2019
    • 5. Feb 2019
    • 8. Feb 2019
    • 16. Feb 2019

Other roles

Synopsis

Prologue and Act I

PROLOGUE

Edward Fairfax Vere looks back on his life at sea as the captain of HMS Indomitable. He is haunted by his memories.

ACT I

The crew of the H.M.S. Indomitable go about their work.

A passing merchant ship has provided three new recruits, among them Billy Budd, an open-hearted, good-natured young man. Questioned by John Claggart, the master-at-arms, Billy reveals a stammer. When he shouts farewell to his former ship, The Rights o’ Man, the officers mistakenly fear that he will encourage dissent on board. Claggart, who secretly despises the officers, is instructed to watch Billy closely. He orders his corporal Squeak to use every opportunity to provoke Billy.

A young novice has been brutally flogged. Dansker warns Billy to beware of Claggart.

Alone with Captain Vere, the officers express their dislike of the French whose ideas they hold responsible for recent naval mutinies. They warn that Billy is a potential troublemaker, but Vere disagrees with their assessment of the young man´s character. The ship enters enemy waters.

The crew sing sea shanties below decks. Billy discovers Squeak rummaging through his belongings as Claggart has ordered and attacks him. Claggart intervenes and to cover his own involvement, has Squeak arrested.

Threatened by Claggart, the novice tries to trick Billy into leading a mutiny with the promise of French gold. The plan fails when Billy gets angry. Dansker repeats his warning to avoid Claggart, but Billy is certain he has nothing to fear from him.

Act II and Epilogue

ACT II

Officers and crew are eager to engage the enemy. Claggart tells Vere there is a dangerous mutineer on board but is interrupted when a French ship is sighted.

Vere orders to give chase and the crew prepare for battle. A shot is fired but misses the target. The mist returns, putting an end to the pursuit.

Claggart reveals to Vere that it is Billy Budd who is planning mutiny. He produces as evidence the French gold he has given the novice to bribe Billy. Vere cannot believe Claggart and sends for Billy to confront his accuser.

Asked to defend himself, Billy gets so upset that his stammer chokes him. He strikes out at Claggart, killing him on the spot. Vere, shaken, summons his officers and a drumhead court is constituted. Billy admits the deed but can’t explain why Claggart should have wrongfully accused him. When the officers turn to Vere for an explanation, the captain refuses to respond. The court pronounces the death sentence.

Early the following morning, Billy contemplates his imminent death. Dansker appears with news that the ship is now indeed close to mutiny, the crew determined to prevent Billy’s execution. Billy tells him to stop them—he has accepted his fate.

The death sentence is enacted before the entire crew. Before he is killed Billy shouts "Starry Vere, God bless you!"

EPILOGUE
The old Vere is haunted by the knowledge that he could have saved Billy.

Films and podcasts

Slik lager man en ubåt med plass til 75 syngende menn!
Møt regissør Annilese Miskimmon, og hør 75 menn synge i en ubåt!
Hør 72 menn om bord i en ubåt, og kaptein Veres begeistring for verket
Operapodden, Billy Budd, episode 1: Annilese Miskimmon og dirigenten Mark Wigglesworth om verket
Operapodden: Billy Budd, episode 2

Et klaustrofobisk fellesskap

Av Siri Lindstad, frilansjournalist

– Gi oss noe helt utenom det vanlige, var ønsket fra de ansatte ved Operaen til den nye operasjefen. Dermed sjøsettes en ubåt for første gang på scenen i Bjørvika.

– Jeg holdt på å ramle av stolen da jeg hørte av folk her at Billy Budd aldri var blitt satt opp i Norge!

Annilese Miskimmon har vært operasjef ved Den Norske Opera & Ballett i halvannet år. Nå regisserer hun for første gang i Oslo, og det med et Benjamin Britten-stykke hun selv har sterke følelser for.

– Jeg har lenge gått rundt og sagt til alle her at «å, dere kan glede dere, dette er noe helt ekstraordinært, bare vent». Til slutt begynte jeg å kjenne på mitt eget forventningspress, så nå har jeg forsøkt å dempe meg. Nå ordlegger jeg meg mer i retning av «jo'a, jeg tror det blir fint, jeg håper dere vil like det», ler Miskimmon.

Hun klarer likevel ikke å legge skjul på hvor mye hun ivrer for dette Britten-verket, som hadde urpremiere i London i 1951. Og det hjelper jo ikke akkurat at lysdesigner Paule Constable sitter ved siden av henne og gløder, hun også.

– Det er jo noe spesielt ved det å sette opp stykket her og ikke i for eksempel Italia, sier Constable. – Dette er ikke et middelhavsstykke. Dette er Nordsjøen. Du må kunne se og høre skjønnheten i kulden og mørket, slik den kommer til uttrykk i Brittens musikk. Og akkurat de erfaringene er noe vi deler, vi i Storbritannia og Norge.

– Havet er vakkert, men farlig. Samtidig var det slik i mange år, både for oss briter og for dere nordmenn, at vi var avhengige av havet for å komme oss ut i verden, sier Miskimmon.

På speed date

Benjamin Britten ville gi publikum noe ordentlig stort med dette stykket, noe kraftfullt og dramatisk.

– Og det harmonerer med mitt inntrykk av det norske operapublikummet og hva dere ønsker å oppleve. Dere er åpne til sinns, og vil ha både stor skjønnhet og mye drama, sier operasjefen.

Da hun startet opp i Bjørvika, inviterte hun flere av husets ansatte på speed date. Alle fikk sine tilmålte minutter med sin nye sjef, og dermed muligheten til å komme med ønsker om hva Den Norske Opera & Ballett skulle fylle scenene og huset med i årene framover.

– Det var da mange sa at «gi oss noe helt spesielt! Gi oss en oppsetning der vi virkelig kan vise fram mulighetene som ligger i dette huset og i hele scenemaskineriet».

Og nå er det altså snart premiere for Billy Budd.

Men en opera i en ubåt ...? I Herman Melvilles roman, som Britten har basert operaen på, foregår historien på en skute, i den britiske marinens tjeneste i 1797.

– Hadde vi lagt handlingen til et skip, hvor historien opprinnelig utspiller seg, er det så lett at det hele får noe nostalgisk og vakkert over seg. Vi ville vise det klaustrofobiske og sårbare i situasjonen som mennene om bord er i, og det får vi lettere fram med en ubåt. Kan du tenke deg noe som gir en mer innestengt følelse, spør Constable, som selv synes bare det å ta undergrunnen i London er en mental prøvelse.

– I ubåten vet du aldri om det er natt eller dag, sier Miskimmon, og forteller at hun har fått gjenfortalt en historie fra en som var i den norske marinen på 1960-tallet, i en ubåt. Om kvelden spilte mannskapet spill av ulike slag, der premien var å få kikke opp gjennom periskopet i ett minutt, så man kunne få se himmelen.

Utforsker gråsonene

Så derfor er de altså trengt sammen under vann, mannskapet om bord. Og midt blant dem: Billy Budd, som alle elsker.

– Billy er ikke redd for å vise følelser overfor de andre. Han har en åpen væremåte, og er i så måte kanskje lite maskulin. De andre tiltrekkes av ham, men denne tiltrekningen gjør dem – og også ham – samtidig sårbare, sier Miskimmon.

Librettoen, altså teksten til operaen, er skrevet av Brittens gode venn, forfatteren E.M. Forster. I likhet med komponisten var han homofil.

– Forster var veldig god til å utforske gråsonene i mannlige relasjoner, noe han også får til så mesterlig i Billy Budd. Dette er ingen eksplisitt homo-opera. Derimot viser den fram kompleksiteten i relasjoner mellom menn i et miljø der følelser var og er uvelkomne, slik tilfellet er i krig. De har ikke noe privatliv, de er fullstendig avhengige av hverandre, og det gjør dem alle så sårbare. Og alt foregår i et svært britisk, klassedelt samfunn, der mange av mennene har vokst opp på kostskoler for så å bli yrkesmilitære. På den måten har de i liten grad hatt omgang med andre kvinner, men derimot hele veien befunnet seg i utpregede maskuline miljøer, utdyper Miskimmon.

Paule Constable mener at ved å basere opera på en historie som lå tilbake i tid, fikk Britten rom til å utforske «farlige» temaer, som følelser mellom menn, noe Miskimmon er enig i.

– Benjamin Britten led jo under sin samtids homofobi, så sånn sett var det veldig modig av ham å skrive stykker som Billy Budd. I alle operaene hans finner man spor etter erfaringer med det å ikke kunne være seg selv fullt ut, ikke kunne leve slik man ønsker, men måtte skjule seg på et eller annet vis. Ved å legge vår oppsetning til Brittens egen samtid – andre verdenskrig – blir den da også samtidig en slags hommage til ham fra oss.

Buy tickets

Select date for Billy Budd

  • Scene
    :
    Main House
  • Price
    :
    100 - 695 NOK
  • /
    1 intermission

January 2019

Ticket status
For sale
Ticket status
For sale
Ticket status
For sale
Ticket status
For sale

February 2019

Ticket status
For sale
Ticket status
For sale
Ticket status
For sale
Ticket status
For sale

Buy a subscription including Billy Budd.

Subscriber’s Choice (2) Skal du på fem eller flere forestillinger, lønner det seg å kjøpe et Velg selv-abonnement!
Pris avhenger av valgte forestillinger